Ballenas grises de Baja California están muriendo en masa

Un evento inusual de mortalidad de ballenas grises frente a las costas de México es inquietantemente persistente, según un estudio publicado esta semana en Marine Ecology Progress Series. La muerte comenzó en 2019, y el recuento de muertes de ballenas grises es actualmente de 384, aunque el número real puede ser mayor.

En 2017, el equipo de investigación se propuso analizar cuánta energía transferían las ballenas hembras lactantes a sus crías. Durante los siguientes tres años de observaciones, que utilizaron drones para medir el tamaño de las ballenas, el equipo descubrió que los sujetos de estudio se volvían cada vez más delgados. En lo que respecta a las ballenas, eso significa que sus reservas de energía, en su mayoría almacenadas en su grasa liviana, se estaban volviendo más escasas con cada migración.

Las ballenas hembras lactantes se esfuerzan regularmente en términos de consumo energético, ya que transportan suficiente energía para destetar a una cría durante todo el camino por la costa del Pacífico y de regreso. Para los jóvenes y adultos llegar a su punto final migratorio con menos reservas de energía (grasa) de lo normal significa un pronóstico sombrío para su viaje de regreso. Pero a las madres ballenas tampoco les fue fácil las cosas; los investigadores también notaron una caída en el número de parejas madre-cría, lo que sugiere que la primera necesitaba más tiempo para acumular las reservas de grasa necesarias para volver a reproducirse.

Los investigadores sugieren que las ballenas gastan más energía mientras se reproducen o se dirigen al sur, o no obtienen suficiente comida para empezar en el norte.

Los grupos que regresan a Baja California no siempre son del mismo tamaño; Algunas ballenas pueden estar haciendo migraciones hacia el sur, pero retroceden antes de completar toda la caminata. Los investigadores planean visitar las ballenas nuevamente este año para el regreso de los animales al sur. Lo que queda por ver es si las ballenas siguen marchitándose o si la fuente de su hambre se ha bloqueado, al menos por ahora.

Nancy Ajuar

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